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加入交付机器人热潮,福特自动驾驶技术欲攻克无人送货难题

试想一个场景,如果一辆无人驾驶送货车已经驶近,没有人在车上,谁会把包裹、购物袋或者滚烫的披萨送到你的家门口?机器人肯定是可以胜任这项工作的一个答案——而且,不需要付小费。

5月22日,据美国《汽车新闻》报道称,福特汽车正在研究一种方法来解决自动驾驶领域所聚焦的“最后一个15米难题”——即一个被命名为“数字”(Digit)的机器人,它拥有两条细长的“腿”,还有一个布满摄像头的躯干,顶部是一个激光雷达传感器,其依靠与无人驾驶汽车共享的传感处理系统,可以将最重40磅(约20千克)的货物送到家门口。

由于担心带轮子的机器人快递员会被美国大多数家庭门外的门廊台阶挡住,因此,福特的“数字”能自己爬上台阶,在摔倒时还能举起手臂抓住自己。它的鞋底是波纹橡胶,可以穿过混凝土、草、木头和砾石。

此外,“数字”的另一个优点是重量轻。它没有配备一整套传感器和处理器使得重量“超标”,“数字”大部分计算能力来自福特(Ford)的自动驾驶汽车,其通过自动驾驶汽车的导航传感器来扫描通往车门的路径,从而确认路径。

“数字”一把包裹放在门廊上或递给收件人,它就会走回送货车,把自己折叠成一个紧凑的方形,然后溜进一个用作停靠站的抽屉里。这个过程就像《变形金刚》电影里的情节。

毫无疑问,网上购物的兴起使包裹递送业务成为一个巨大的增长领域,根据亚马逊公司的统计数据显示,去年该公司在快递成本上花费了270亿美元。而如果把人力司机排除在外,快递成本可能会下降60%以上,意味着可节省数十亿美元。

福特希望最早在2021年部署这类送货机器人,同时将与福特的无人驾驶车队加以配合,以此“昼夜不停”地为消费者递送包裹。

“我们将在那里建立一个试听车队,我的目标是让机器人能够随时做好准备,”福特研究和高级工程控制与自动化总监克雷格?斯蒂芬斯(Craig Stephens)表示。

值得注意的是,作为一家百年传统车企,伴随着汽车行业的巨大变革,福特正试图加速转型,从一家汽车公司,成为一家科技移动性公司。如今,已有十多年自动驾驶汽车测试经验的福特汽车公司,目前正将相关测试扩展到位于密歇根大学北校区科研综合区附近的Mcity的各种路况和真实环境中,以期加速其先进传感技术的研发。

事实上,福特并非最新加入交付机器人热潮的公司,针对“无人送货”这一难题,不少跨国企业正不断“出谋划策”以期占得行业先机。电商巨头亚马逊曾获得了无人机大面积送货服务的专利,通过成群的无人机携带者需要送出的包裹,亚马逊甚至还准备打造空中仓库。不过,由于前期投入高,还需要专业无人机操作人员,这一专利实际投入商业运用还有诸多阻碍。

Anybotics机器人公司和德国汽车零部件巨头Continental展示了一款送货“机器狗”

与此同时,在今年的消费电子展上,Anybotics机器人公司和德国汽车零部件巨头Continental展示了一款送货“机器狗”的概念,即无人驾驶巴士+机器人狗,可以将包裹送到收件人的家门口,或者将它们丢弃在包裹储物柜内;

“平衡车鼻祖”赛格威(Segway)展示了一款看起来像移动办公室复印机的滚动投递设备,其与送货机器人相似,顶部有一个触摸屏,用户可以与之互动,还有一个圆顶形的身体,上面有轮子,可以四处滚动。

联邦快递(FedEx)则正在测试一款名为SameDay Bot的六轮自动机器人

而联邦快递(FedEx)则正在测试一款名为SameDay Bot的六轮自动机器人,它可以爬楼梯,最高时速为10英里/小时,可以携带大约100磅。值得注意的是,交付机器人的热潮为不少小型创新企业创造了机会,就以与福特合作创造“数字”的Agility Robotics公司为例,该公司总部位于俄勒冈州奥尔巴尼,员工还不足30人。

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